La recherche du «gène gay» révèle non pas un, mais plusieurs – et aucun moyen de prédire la sexualité

Il est clair depuis longtemps que la préférence sexuelle d’une personne – qu’elle préfère les partenaires sexuels masculins ou féminins, ou les deux – est influencée par sa constitution génétique. La preuve la plus simple de cela est que la préférence sexuelle est plus susceptible d'être la même dans des paires de jumeaux identiques, dont la constitution génétique est identique, que dans les paires de jumeaux non identiques, qui ne partagent que 50% environ de leur constitution génétique.

Ce qui a été difficile à cerner, c'est la connaissance du ou des gènes spécifiques impliqués. Une étude de 1993 a révélé que la préférence sexuelle masculine était influencée par un gène particulier du chromosome X, que les médias surnommaient naturellement le «gène gay». Mais une étude ultérieure n'a pas reproduit cette découverte, et les suivis ultérieurs ont donné des résultats mitigés.



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Le problème était que ces études étaient trop petites pour tirer des conclusions sûres. Il y a des millions de parties de notre ADN qui diffèrent généralement d'une personne à l'autre. Cela signifie que trouver les gènes associés à la préférence sexuelle, c'est comme trouver une aiguille dans une botte de foin.

Une équipe internationale de chercheurs, que j'ai dirigée, a donc décidé de s'attaquer à ce problème. Nos résultats sont publiés aujourd'hui dans Science.

Approche énergique

Notre approche était simple: la force brute. Toutes choses étant égales par ailleurs, plus une étude est importante, plus nous pouvons être confiants dans les résultats. Ainsi, au lieu d'échantillonner quelques centaines ou quelques milliers d'individus – comme dans les études génétiques précédentes sur la préférence sexuelle – nous avons utilisé un échantillon de près d'un demi-million.

Pour obtenir un échantillon aussi important, nous avons utilisé des données qui avaient été collectées dans le cadre de projets beaucoup plus vastes. Il s'agit notamment des données ADN et des réponses aux questionnaires des participants au Royaume-Uni (dans le cadre de l'étude UK Biobank) et aux États-Unis (dans le cadre des données collectées auprès des clients de la société d'ascendance commerciale 23andMe qui ont consenti à répondre aux questions de recherche sur la sexualité).

L'inconvénient de l'utilisation de ces énormes ensembles de données était que les études n'étaient pas spécifiquement conçues pour trouver des gènes de préférence sexuelle, de sorte que nous étions limités par les questions que les participants avaient été interrogées sur leur comportement sexuel. Pour UK Biobank et 23andMe, les participants ont indiqué s'ils avaient déjà eu un partenaire sexuel de même sexe.

L'ADN d'une personne se compose essentiellement de millions de lettres de code, et les lettres diffèrent selon les individus. Donc, pour faire une histoire compliquée, l'étape suivante consistait à tester à chaque emplacement d'ADN si une lettre était plus fréquente chez les participants qui ont déclaré des partenaires de même sexe que chez ceux qui n'ont déclaré que des partenaires de sexe opposé.

Pas un gène mais plusieurs

Ce que nous avons constaté, c'est qu'il n'y a pas un seul «gène gay» – au lieu de cela, il existe de très nombreux gènes qui influencent la probabilité qu'une personne ait eu des partenaires de même sexe.

Individuellement, chacun de ces gènes n'a qu'un très petit effet, mais leur effet combiné est substantiel. Nous pourrions être statistiquement confiants sur cinq emplacements ADN spécifiques; nous pourrions également dire avec une grande confiance qu'il existe des centaines ou des milliers d'autres emplacements qui jouent également un rôle, bien que nous ne puissions pas localiser où ils se trouvent tous.

Les participants à l'ensemble de données 23andMe ont répondu aux questions non seulement sur leur comportement sexuel, mais aussi sur l'attirance et l'identité. Prenant tous les effets génétiques en combinaison, nous avons montré que les mêmes gènes sous-tendent la variation du comportement sexuel, de l'attraction et de l'identité sexuelle entre personnes de même sexe.

Certains des gènes dont nous pouvions être sûrs nous ont donné des indices sur les fondements biologiques de la préférence sexuelle. L'un de ces gènes, en plus d'être associé au comportement sexuel de même sexe chez les hommes, était également associé à la calvitie masculine. Il est également proche d'un gène impliqué dans la différenciation sexuelle – le processus de masculinisation et de féminisation des hommes et des femmes biologiques, respectivement. Les hormones sexuelles sont impliquées à la fois dans la calvitie et la différenciation sexuelle, donc notre conclusion implique que les hormones sexuelles peuvent également être impliquées dans la préférence sexuelle.

D'autres résultats ont encore renforcé l'extrême complexité de la biologie sous-jacente à la préférence sexuelle. Premièrement, les influences génétiques ne se chevauchent qu'en partie chez les hommes et les femmes, ce qui suggère que la biologie du comportement homosexuel est différente chez les hommes et les femmes.

Deuxièmement, nous avons établi qu'au niveau génétique, il n'y a pas de continuum unique du gay au hétéro. Ce qui est plus probable, c'est qu'il existe des gènes qui prédisposent à l'attraction de même sexe et des gènes qui prédisposent à l'attraction de sexe opposé, et ceux-ci varient indépendamment.

En raison de la complexité des influences génétiques, nous ne pouvons pas prédire de manière significative la préférence sexuelle d’une personne à partir de son ADN – et ce n’était pas notre objectif.

Interprétation erronée possible

Les découvertes scientifiques sont souvent complexes et il est facile de les dénaturer dans les médias. La préférence sexuelle a une longue histoire de controverse et de malentendus publics, il est donc particulièrement important de donner une image nuancée et précise de nos résultats.

Mais les gens ont tendance à vouloir des réponses en noir et blanc sur des questions complexes. En conséquence, les gens peuvent réagir à nos résultats en disant: «Pas de gène gay? Je suppose que ce n'est pas génétique après tout! " ou "Beaucoup de gènes? Je suppose que la préférence sexuelle est génétiquement fixée! » Ces deux interprétations sont fausses.



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La préférence sexuelle est influencée par les gènes mais n'est pas déterminée par eux. Même les jumeaux génétiquement identiques ont souvent des préférences sexuelles complètement différentes. Cependant, nous n'avons aucune idée de ce que sont les influences non génétiques, et nos résultats ne disent rien à ce sujet.

Pour répondre à d'autres questions que le public pourrait avoir sur l'étude, nous avons créé un site Web avec des réponses aux questions fréquemment posées et une vidéo explicative. En développant ce site Web, nous nous sommes appuyés sur les commentaires des groupes de sensibilisation et de plaidoyer LGBTQ, des dizaines de défenseurs des droits LGBTQ et des membres de la communauté, et des ateliers organisés par Sense about Science où des représentants du public, des militants et des chercheurs ont discuté des résultats de l'étude.

Auteur de l’article : Amélie

Passionnée depuis des années par la sensualité et la sexualité, je vous partage sur ce blog mes découvertes et mes expériences au gré de mes envies.